8. März 2022
3 Min. Lesezeit

Erfolg in Schwarz-Weiß

Der tansanische Künstler Sungi Mlengeya erlangt internationale Berühmtheit

Eine ausverkaufte Show auf der Art Basel Miami, Kritiken in der New York Times – die Künstlerin Sungi Mlengeya aus Arusha erlangt mit ihren einzigartigen minimalistischen Schwarz-Weiß-Frauenporträts weltweite Anerkennung.

Sie wuchs in einer der dramatischsten Landschaften der Welt auf. „Wir sehen den Kilimandscharo und den Mount Meru von unserer Haustür aus“, sagt Sungi Mlengeya. Doch in ihren XXL-Leinwandbildern porträtierte sie weder Wildtiere noch Afrikas höchsten Berg – sondern schlicht Frauen. Frauen um sie herum, Frauen Afrikas, Frauen of Color. Mit vier ihrer besten Freundinnen als Modell und Inspiration erlangte Sungi im Laufe weniger Monate im vergangenen Jahr internationale Anerkennung. Die New York Times bescheinigte ihr „ein Auge dafür, den Geist zeitgenössischer afrikanischer Frauen in Gemälden einzufangen, die in ihrer Einfachheit verblüffen“.

„Ich möchte, dass meine Kunst auffallend und unvergesslich ist“, sagt Sungi selbst. In einem exklusiven Telefoninterview mit THE FUMBA TIMES aus ihrem Atelier in Kampala sprach die 30-jährige Tochter tierärztlicher Eltern, die ihre Zeit zwischen Arusha und Uganda aufteilt, trotz ihres neugewonnenen Ruhms offen und sehr bodenständig. „Ich freue mich über meinen Erfolg, aber es hat sich nicht viel geändert. Ich lebe immer noch mit meiner Mutter in unserem Familienhaus in Arusha. Ich male dort oder in meinem Atelier in Kampala.“

Auffallend und unvergesslich

Sungis Durchbruch kam, als sie ein einzigartiges Format minimalistischer und monochromer Gemälde mit „einer eigenartigen Verwendung von Negativraum“ entwickelte, wie sie es auf ihrer eigenen Website beschreibt. Sie platziert junge schwarze Frauen mit runden Gesichtern und sanften Ausdrücken auf weißer Leinwand, wobei ihre Kleidung nahtlos mit dem Hintergrund verschmilzt, als ob die Figuren im Raum schweben würden. „Ein Ort der Ruhe, frei und losgelöst von sozialen Normen und Einschränkungen“, sagt sie. „Ich suchte um 2018 nach dem perfekten Hintergrund für meine Gemälde“, erinnert sich Sungi, „als mir plötzlich klar wurde, dass ich überhaupt keinen Hintergrund brauche! Dunkle Haut vor einem weißen Hintergrund, das hat mir einfach gefallen.“ Und wie sich herausstellte, tut dies auch ihr Publikum sowie internationale Kritiker, was sie in den Bereich der Künstler erhebt, die zwischen $15.000 und $75.000 pro Kunstwerk verkaufen.

  Im April oder Mai dieses Jahres wird die autodidaktische Künstlerin eine Einzelausstellung im Londoner Africa Centre haben, die erste nach der Renovierung. Auf der letzten Art Basel in Miami war sie mit einer Gemäldeserie vertreten, die von Daudi Karungi, ihrem Partner der Afriart Gallery in Kampala, kuratiert wurde und schnell ausverkauft war.

Frauen of Color treten vor. Ihre Teilnahme in Miami zusammen mit anderen afrikanischen Künstlerinnen, nämlich Marcellina Akpojotor, 32, aus Nigeria, zeigt einen Bewusstseinswandel in Miami. Bis vor Kurzem gab es bei der Online-Ausgabe der Art Basel keine einzige Galerie in afroamerikanischem Besitz. Aber bei der ersten persönlichen Show in Miami seit 2019 aufgrund von Covid-19 waren drei Galerien aus Afrika und vier afroamerikanische Galerien vertreten; außerdem trat Showstar-Sängerin Alicia Keys im Miami Design District auf. Sungi Mlengeya mag ihre Bilder groß. „Ich arbeite am liebsten mit Acryl auf Leinwand in großen Formaten von 150 x 140 cm oder größer“, sagt sie. Es sind Werke, die ein Licht auf die Geschichten von Frauen werfen: ihre Reisen, Kämpfe, Errungenschaften und Beziehungen.

„Ich feiere die Frauen, die mich umgeben und Geschichten aus ihrem Alltag teilen möchten“, erklärt sie. Ein Kritiker bewunderte ihre „verlockende Balance zwischen ökonomischem Einsatz visueller Sprache und detaillierter Auseinandersetzung mit ihren Motiven“. Die Künstlerin selbst, die in Nairobi Finanzwesen studierte und als Bankbuchhalterin arbeitete, bevor sie sich ganz der Kunst zuwandte, sagt nur: „Frauen, die nicht schweigen, inspirieren mich.“ Sie „entlastet Frauen von der unsichtbaren Arbeit, ihre Identität zu präsentieren“, bemerkte ein anderer Kunstkritiker treffend.

„Ich liebe Tinga Tinga-Kunst“

Sungi wurde in Daressalam geboren und wuchs später in Arusha auf. Sie sagte, sie sei ihr ganzes Leben lang von traditioneller tansanischer Tinga-Tinga-Kunst umgeben gewesen und „liebe sie“. Aber „ich wollte etwas anderes schaffen, nicht typisch tansanisch und doch ein Spiegelbild der Frauen hier. Von uns wird erwartet, dass wir uns auf eine bestimmte Art und Weise verhalten, wir können kaum wir selbst sein“, sagt sie. Und mit einem Lächeln fügt sie hinzu: „Das scheint für Frauen in Sansibar noch mehr zu gelten. Als ich nach Miami reiste, entschied ich mich, von Sansibar aus abzureisen, und als alleinstehende einheimische Frau, die ganz alleine reiste, wurde ich wie eine Außerirdische angesehen.“

Sungis Arbeiten wurden umfassend gesammelt und bei A Force for Change von UN Women in der Agora Gallery, Just Disruptions Afriart Gallery, 1-54 Highlights Christie's London, 1-54 Art Fair London und New York, Investec Cape Town Art Fair Solo Section, Latitudes Art Fair und Nairobi Railways Museum ausgestellt. Der Künstler wurde kürzlich vom Apollo Magazine in die Liste der 40 unter 40 afrikanischen Künstler 2020 aufgenommen.

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